Panamá quiere atraer un nuevo operador telco tras la salida de Digicel

*Con información de Efrén Páez

Tras los recientes movimientos en el sector de telecomunicaciones, incluida la salida de Digicel del mercado, Panamá busca atraer a un nuevo operador que compita en la prestación de servicios móviles.

La Autoridad Nacional de los Servicios Públicos (Asep) lanzó un proceso de licitación pública para otorgar una concesión para la operación y explotación del servicio de comunicaciones y la compraventa de ciertos activos de Digicel.

A partir del 12 de enero, las empresas interesadas podrán presentar sus solicitudes y propuestas para participar en el concurso público. Quienes cumplan con todos los requisitos obtendrán una precalificación. Esta primera fase terminará el 16 de marzo. Después, se evaluarán las presentaciones de cada compañía y se otorgará la concesión al mejor postor.

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El órgano regulador destacó que “la apertura de este proceso tiene como finalidad la incorporación del tercer operador móvil en el sector de las telecomunicaciones y garantizar la competencia tal como lo dispone la regulación panameña”.

La empresa que resulte asignataria será el tercer operador del mercado de servicios móviles, agregando algunos de los activos de Digicel. Pero, mientras eso suceda, la Asep dijo que Digicel mantendrá sus operaciones y acompañará a la nueva compañía en el proceso de transición.

Desde abril del año pasado, Digicel anunció que abandonaría el mercado de telecomunicaciones panameño. La empresa solicitó una liquidación voluntaria, debido a que considera que ya no existen condiciones para la competencia que le permitan seguir en el país.

Para Digicel, resulta insostenible financiar el despliegue de infraestructura en Panamá dada la reducción de posibilidades de competir, luego de la venta de Claro a Cable & Wireless (de Liberty Latin America). En su opinión, la fusión acrecentará los costos de operación.

Además, la compañía señaló que el precio del espectro radioeléctrico es un obstáculo, ya que es demasiado alto, y es oneroso “el requisito continuo de comprar espectro adicional a través de subastas, junto con los costos de renovaciones exorbitantes”.

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La Autoridad Nacional de los Servicios Públicos tomó control de Digicel de forma temporal, mientras la empresa prepara su salida.

El pasado 13 de diciembre, mediante la Resolución de Gabinete No. 141, el gobierno panameño resolvió terminar el contrato de concesión de Digicel, por mutuo acuerdo, “a efectos de garantizar la continuidad del servicio de telecomunicaciones que presta la concesionaria y no afectar a los clientes y/o usuarios de dichos servicios”.

En un informe previo, la ASEP había recomendado la terminación del contrato de concesión de Digicel, en tanto se realiza un nuevo proceso de licitación para garantizar la participación de un tercer operador de telefonía móvil, como lo establece la Ley 36 de 2018.

Actualmente, de la mano de un interventor designado, Digicel sigue operando y brindando el servicio de manera ininterrumpida a los clientes y cumpliendo con sus colaboradores, según informa la autoridad.

Hasta 2022, se estima que el mercado panameño de telefonía móvil generó ingresos por 592 millones de balboas (591 millones de dólares) y atendía a cerca de 6.9 millones de suscripciones de telefonía móvil, con un alcance del 96 por ciento de la población del país centroamericano.

La resolución AN No. 18155-Telco del 4 de enero de 2023 detalla que entre los activos espectrales que operaba Digicel se encuentran concesiones para las bandas de 1,900 MHz y de 700 MHz, los cuales formarán parte del proceso licitatorio. La concesión de operación se otorgará por un periodo de 20 años.

Además de esta licitación pública con motivo de la liquidación de Digicel, desde 2021 la Asep había estado trabajando en una subasta por 120 MHz en la banda AWS, con el fin de que los operadores tengan acceso a más espectro para expandir 4G.